diumenge, 13 de juliol de 2008

Un cap de fava anomenat Donald R. Currey




Sobre uns arbres molt vells


(PD/Agències).- Matusalén, un dels pins de Bristlecone, descobert fa més de mig segle pel dendroclimatòleg Edmund Schulman en els boscos de les Muntanyes Blanques, al nord-est de Califòrnia -es troben també a Utah i Nevada-, ha estat classificat pels paleobotànics com l'arbre viu més vell del món: tenen 4.767 anys.

Existeixen diverses espècies d'arbres que poden arribar a edats extraordinàries. Alguns exemplars de sequoia gegant, ginkgo o teix, poden datar-se, no per segles, sinó per mil•lennis. Però cap de tant vell com el pi de Great Basin, un rar arbre que creix a les muntanyes de Califòrnia, Nevada i Utah, i a les quals de vegades només un petit nombre de fulles ens indica que en aquest organisme encara hi ha vida.

Els retorçats troncs d'aquests pins, semblen trets d'una novel•la de terror, però no són altra cosa que el resultat de les condicions extremes a les quals viu. El 1953, el científic Edmund Shulman, estudiava els arbres que creia més vells d'Amèrica del Nord, sequoies gegants, pinus flexilis ... quan li va arribar la remor que a les Muntanyes Blanques de Califòrnia habitaven uns arbres que semblaven molt vells.

Sense massa il•lusió, doncs les falses alarmes eren freqüents, va començar a analitzar aquests pins i aviat va descobrir amb gran sorpresa que diversos exemplars superaven els 3.000 anys. Poc temps després, va trobar el primer exemplar amb més de 4.000 anys i ho va anomenar Pi Alfa. Encara que aquest rècord prompte seria superat.

Shulman va descobrir que aquests arbres vivien més quant pitjors eren les condicions ambientals a les quals es trobaven. El 1957 va trobar un exemplar de 4.723 anys al que va anomenar Matusalén, i que a l'actualitat és encara l'arbre més ancià del món, que se sàpiga. Per a evitar actes vandàlics, la localització exacta de Matusalén segueix sent un secret.

Els estudis de Shulman van ser publicats el 1958 a la National Geographic, no obstant això, mai va arribar a llegir el reportatge. Un atac cardíac va acabar amb la seva vida poc abans que la revista sortís al carrer. Aquest mateix any, el Servei Forestal dels EEUU va batejar un vell bosc de les Muntanyes Blanques de Califòrnia com Arbreda de Shulman, en honor del científic que va fer famosos a aquests vells arbres.

En aquests arbres pot succeir que una part de l'arbre mori milers d'anys abans que ho faci un altra. En el Pi Alfa, un dels més antics, tota la seva vida se centra sota una petita tira d'escorça de deu polzades. A més aquests pins tenen una fusta dura i resinosa el que els fa molt resistents a plagues i malalties. Una de les raons per a la qual els pins mes ancians són els que viuen en els climes més durs és que pocs enemics naturals són capaços d'aguantar les dures condicions de vida que suporta el vell pi, tot això, unit al seu lent metabolisme (les agulles poden romandre en l'arbre fins a 30 anys) són els secrets de longevitat del pi de Great Basin.




LA MORT DE PROMETEU

El descobriment de la longevitat dels pins de Great Basin que creixien a Califòrnia, va fer que grups conservacionistes de Nevada es fixessin en els que creixien en el seu estat. Una organització encapçalada per Darwin Lambert va començar a estudiar-los i va batejar als exemplars més destacats amb noms com Buda, Prometeu, Sócrates..., no obstant això, aquest grup estava mancat de fons econòmics, pel que aviat aquestes investigacions van ser abandonades i els Intermountain Bristlecones, com són coneguts a EEUU, van caure a l'oblit.

No obstant això, el 1964, un jove becari anomenat Donald R. Currey que realitzava una tesi sobre les glaceres de la zona es va assabentar de l'existència d'aquests fòssils vivents i es va disposar a estudiar-los, amb el qual cosa va entrar per mèrits propis a la llista dels majors ineptes de la botànica.

Donald R. Currey es va disposar a prendre mostres d'aquests arbres i es va fixar en un que estava situat en el Pic Wheeler al que Lambert havia anomenat Prometeu o WPM-114. Per a conèixer la seva edat, a l'estudiant no se li va ocórrer altra cosa que talar-lo. Va demanar permís al Servei Forestal que inexplicablement va ser concedit. Currey va talar a Prometeu i va determinar que tenia 4.950 anys, és a dir, havia matat l'arbre més vell del món. Prometeu, que havia nascut abans que es construïssin les grans piràmides egípcies, havia sucumbit al destral del becari Donald. R. Currey.

Nombrosos moviments de protesta es van succeir en EUA fins que el Servei Forestal va decidir protegir a aquests vells arbres. Aquesta protecció es veié reforçada el 1986 amb la creació del Parc Nacional de Great Basin.